La Grande Guerre

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Le 2 août, l’ambassadeur d’Allemagne à Bruxelles, von Below- Saleske, remet l’ultimatum exigeant que la Belgique laisse traverser son territoire par les armées allemandes chargées de mettre en oeuvre à l’Ouest le grand coup de faux prévu par le plan von Schlieffen. Après avoir réuni ses ministres et ses conseillers au palais royal de Bruxelles le roi leur affirme que « notre devoir est de défendre l’intégrité du territoire. Nous n’y faillirons pas. » C’est dans cet esprit que le comte Henri Carton de Wiart rédige la réponse du gouvernement à l’ultimatum allemand : « Le gouvernement belge, en acceptant les propositions qui lui sont notifiées, sacrifierait l’honneur de la nation en même temps qu’il trahirait ses devoirs vis à vis de l’Europe. Conscient du rôle que la Belgique joue depuis plus de quatre-vingts ans dans la civilisation du monde, il se refuse à croire que l’indépendance de la Belgique ne puisse être conservée qu’au prix de la violation de sa neutralité. Si cet espoir était déçu, le gouvernement belge est fermement décidé à repousser, par tous les moyens en son pouvoir, toute atteinte à son droit. » Le roi et ses ministres décident alors d’attendre, pour faire appel à la France et à l’Angleterre, une violation effective du territoire belge par les troupes allemandes. Le 4 août une unité de uhlans franchit la frontière à Gemmenich dans le pays de Herve. Au même moment, le roi s’adressait aux deux Chambres réunies... « Jamais depuis 1830 heure plus grave n’a sonné pour la Belgique : l’intégrité de notre territoire est menacée ; deux vertus sont indispensables : le courage, calme mais ferme, et l’union intime de tous les Belges... Si l’étranger, au mépris de la neutralité dont nous avons toujours observé les exi- gences, viole le territoire, il trouvera tous les Belges groupés autour du souverain, qui ne trahira jamais son serment constitutionnel, et du gouvernement investi de la confiance de la nation entière. J’ai foi dans nos destinées : un pays qui se défend s’impose au respect de tous : ce pays ne périt pas...

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